Luge: coraje y velocidad

Veinte años en un trineo han pasado en un instante. Armin Zoeggeler


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Para poder entender las palabras de Zoeggeler, solo hay que ver una carrera y observar como los deportistas van lanzados a una velocidad de 140 km/h: una locura si pensamos que la única protección con la que cuentan estos deportistas es un traje aerodinámico, el casco y su valentía. Puede que un acto de locura, pero en cualquier caso valiente.
Luge, bobsleigh, skeleton... la disciplina deportiva cambia pero la velocidad sigue siendo uno de los ingredientes principales y aportando el toque de emoción a estas disciplinas. Desafortunadamente también puede ser fatal: recordemos el trágico final del deportista georgiano Nodar Kumaritashvili, que en 2010 se salió de la pista, en Vancouver, a una velocidad aproximada de 145 km/h.
Otro deportista, registró el récord de velocidad en trineo durante una sesión de entrenamiento, alcanzando los 154 km/h. En aquel entonces era la pista más rápida del mundo.
Los deportistas parecen centellas de colores sobre el blanco del hielo, como si fueran pinceladas impresionistas que las cámaras se esfuerzan por seguir. La velocidad se hace aún más extrema porque no llevan frenos. De hecho, una de las peculiaridades del luge es que no tiene sistema de frenos, al igual que en el skeleton. El bobsleigh cuenta con frenos, pero no se pueden accionar hasta haber cruzado la línea de meta.
Pero vayamos por orden e intentemos entender en qué consiste el luge y las diferencias con sus parientes más cercanos: el skeleton y el bobsleigh.

Luge

Un poco de historia
Al principio de los tiempos se utilizaba el trineo. Era un verdadero medio de transporte y sus orígenes se remontan a los siglos VII-IX d.C., en la campiña cerca de Oslo. Al igual que ocurre con muchos deportes de invierno, su uso estaba estrechamente vinculado a la vida cotidiana de la época.
De hecho, en los países fríos del norte de Europa, el trineo era el único medio de locomoción, un instrumento ampliamente utilizado por su utilidad y relativa simplicidad. El trineo aparece en las crónicas escandinavas del siglo XVI y en las de los valles de Erz en Noruega. Los mineros checos lo usaban como medio de transporte para bajar al valle.
Según la evidencia histórica, uno de los primeros retos se disputó en las heladas colinas de San Petersburgo en el siglo XVIII. Y en 1700 empezaron a construirse las primeras y rudimentarias pistas artificiales en San Petersburgo y Berlín. La disciplina se extendió por el norte de Europa y Suiza. Y, en 1883, se celebró la primera carrera oficial en Davos, donde participaron 21 deportistas. Los primeros Campeonatos del Mundo se celebraron en 1955: 52 deportistas de 8 países, acogidos en Oslo, la capital de Noruega, que la tradición considera la patria del trineo.
En 1957, se fundó la Federación Internacional de Luge (FIL) y se reconoció como disciplina oficial. En 1964, se incluyó como disciplina olímpica en los Juegos de Innsbruck.
La pista
Cuando hablamos de luge, inmediatamente pensamos al que se corre en la pista artificial, también llamada «run». Las pistas se caracterizan por largas rectas, curvas parabólicas y a menudo incluso «kreisel». Por lo general, estos circuitos se construyen en cemento, y antes de la carrera, la estructura se recubre de nieve, que luego se humedece para formar la capa de hielo. La pista debe tener una longitud mínima de 1.000 metros para las pruebas masculinas y de 800 metros para las femeninas, con una pendiente máxima del 12% y pueden estar provistas, o no, de sistema de refrigeración.
También hay ejemplos de pistas de hielo natural que se crean excavando, adaptando y moldeando el hielo de la pista: la más famosa es, sin duda, la Cresta Run de Sankt Moritz.
Además, existen otros tipos de pistas: naturales cuyos trazados se obtienen a partir de senderos o caminos de montaña existentes; en general, cada pista forestal con una cierta pendiente puede convertirse en una pista para el luge. A diferencia de otros tipos de pistas, las curvas no son parabólicas, sino más bien curvas de horquilla comunes que, por razones de seguridad, tienen en el borde unas protecciones hechas con tablones de madera. La refrigeración es exclusivamente natural. La longitud va de los 700 a los 1200 m.
Por último, también está el luge en carretera que se disputa en pistas de asfalto, en el que las cuchillas de los patines son reemplazadas por una serie de ruedecillas.
La carrera
En las carreras de luge, que son contrarreloj, la velocidad es lo que marca la diferencia: gana quien recorre la pista en menor tiempo. Todas las carreras de luge prevén el paso cronometrado de los deportistas, uno detrás de otro por la misma pista, y al final de la competición se suman los tiempos de los competidores en cada una de las mangas que componen la carrera.

En las carreras individuales, los corredores comienzan sentados en la parte superior de una rampa. En la salida, los deportistas balancean el trineo hacia delante y hacia atrás varias veces, impulsándose unos metros y, luego, con un salto se estiran en el luge y comienzan el descenso.

En el doble masculino, el deportista que está en la parte superior de la rampa de salida se empuja agarrándose a dos asas fijas, mientras que el segundo deportista introduce sus manos en unas correas que lo unen al que va delante. En ambos casos, este empuje es esencial para ganar velocidad.

El descenso sólo se puede realizar estando sentado o acostado en el trineo y con los pies extendidos hacia adelante. Los deportistas se mantienen lo más que pueden en posición horizontal para lograr la máxima aerodinámica y conducen el trineo por la pista, desplazando el peso de su cuerpo hacia los lados para hacer más hincapié en un patín que en otro, e interviniendo los pies en la parte curva del patín, que es flexible. Por ejemplo, para tomar una curva hacia la izquierda es necesario usar el pie derecho, el hombro izquierdo y ambas manos.

Durante el descenso es obligatorio estar siempre en contacto con el trineo, incluso en caso de choque contra las paredes de la pista o de vuelco, ya que de lo contrario el corredor se penaliza con la descalificación; también está prohibido empujarse, excepto en la fase de salida, llamada «de empuje», ni recorrer a pie tramos de la pista. Llegar sin trineo significa descalificación, pero está permitido detenerse durante el descenso y reanudar la carrera con un empuje después de haber reposicionado el trineo en la pista. Una vez que se ha cruzado la línea de meta, el deportista se levanta haciendo presión en la punta de los patines para frenar el trineo gradualmente.

Las diferentes especialidades (individuales, dobles, por equipos y sprint) se disputan en la misma pista y siguen siempre el mismo principio básico de competición, aunque difieren entre sí en algunos detalles normativos específicos.

El equipo
El trineo está construido con aleaciones de madera y metal muy resistentes. Su estructura aerodinámica y rebajada reduce al mínimo la fricción del aire. Consta de dos puentes situados debajo del asiento y unidos a los patines, formados por cuchillas metálicas redondeadas para conseguir la máxima capacidad de deslizamiento sobre hielo, así como para la seguridad de los deportistas.

Es interesante observar que la temperatura de las cuchillas también está perfectamente reglamentada: los patines no se pueden calentar porque se reduce la fricción de las cuchillas en el hielo. La temperatura de las cuchillas se mide 30 minutos antes de la salida de la carrera y se vuelve a medir cada 15 minutos; Como referencia para la temperatura se toma una cuchilla de 50 cm de largo: esta cuchilla se coloca fuera del alcance del sol y del viento.

El trineo también cuenta con dos asas a las que se agarran los deportistas durante el descenso. La anchura máxima del trineo es 55 cm, la distancia entre las dos cuchillas no debe superar los 45 cm y el trineo no debe pesar más de 23 kg en la modalidad individual y 27 kg en la doble. También se pesa a los corredores antes de la carrera: el peso máximo autorizado es 90 kg, incluidos el lastre y la ropa. En dobles, el doble del peso máximo es 180 kg. Los competidores más ligeros pueden añadir lastre (discos o cinturones de plomo) debajo del traje, pero está estrictamente prohibido añadir peso al trineo.

En cuanto a la ropa, los deportistas llevan un traje integral de una sola pieza, hecho para que quede lo más ajustado posible por cuestiones aerodinámicas. Siempre va acompañado de un par de zapatos para trineo aprobados por la FIL. Es obligatorio llevar el casco específicamente homologado por la Federación. El casco lleva una visera, normalmente de plástico transparente, aunque algunos deportistas la prefieren de color para proteger sus ojos y mejorar la visibilidad.

Los guantes con clavos completan la indumentaria: las púas de cinco milímetros de largo se utilizan en la fase de salida para tener suficiente agarre sobre el hielo cuando el corredor empuja en la parte inicial del recorrido.

Skeleton

Un poco de historia
Podríamos decir que este es un primo, no muy lejano, del luge. Sus orígenes se remontan a finales del siglo XIX en la localidad de St. Moritz. Ciudad donde, en 1885, se construyó la Cresta Run: una pista de hielo natural de 1214 metros de longitud, que sigue siendo la pista de descenso más prestigiosa de este deporte. En 1887, los participantes en esta carrera empezaron a bajar en posición prona, el inventor de esta variante fue el inglés McCormac. Su tiempo de descenso era muy inferior, de hecho esta posición le permitió una mayor velocidad de descenso gracias a la mayor aerodinámica. Así nació el skeleton.

El nombre de la disciplina llegó más tarde, de hecho se remonta a 1892 cuando se introdujo un nuevo tipo de trineo, que consistía esencialmente en un bastidor metálico que recordaba la estructura del esqueleto humano.

Durante décadas, las competiciones de skeleton se celebraron sólo en St.Moritz. No es casualidad que el skeleton se incluyera en el programa olímpico de invierno de las dos ediciones de los Juegos Olímpicos celebrados en Suiza en 1928 y 1948. Debido a su peligrosidad y a la inadecuación de las pistas, este deporte estuvo ausente de la escena olímpica durante más de cincuenta años, y se volvió a introducir en el programa olímpico a partir de Salt Lake City 2002.

Carreras y equipamiento
Las pistas de skeleton son las mismas que las del luge y el bobsleigh. Las carreras son contrarreloj, lo que significa que el deportista tiene que recorrer la pista de hielo artificial lo más rápido posible. Al igual que en el luge hay varias mangas con diferentes órdenes de salida.

La salida es la misma que la del Bob. Cuando el semáforo se pone verde, el corredor tiene un tiempo máximo de 30 segundos para salir. Después de la fase de carrera/empuje, que varía de 25 a 40 metros, el deportista se posiciona en el trineo y comienza el descenso. Después de la línea de meta, la pista continúa cuesta arriba para poder frenar. Los corredores se colocan boca abajo. Deben estar en posición prona, con la cara hacia abajo y los brazos a lo largo del cuerpo. Puede que esta sea la diferencia más notable con respecto al luge. Pueden alcanzar velocidades de hasta 130/140 km/h. Para mover el trineo solo está permitido utilizar la fuerza de empuje del corredor y la fuerza de gravedad. Para dar dirección y movimiento sólo existe la fuerza de empuje: la contracción de un músculo es suficiente para determinar una variación.

El trineo utilizado en el skeleton tiene una estructura de acero y la parte superior está acolchada para comodidad del deportista. Los patines también son de acero y tienen un diámetro constante de 16 mm. El peso total del skeleton no puede superar los 33 kg para los hombres y los 29 kg para las mujeres, mientras que la longitud oscila entre 80 y 120 cm, y la altura entre 8 y 20 cm de altura. La distancia entre los dos patines debe estar comprendida entre 34 y 38 cm.

La indumentaria del skeleton incluye casco, traje y zapatos. Los corredores llevan un casco muy ligero y aerodinámico. No está permitido llevar apéndices aerodinámicos en el traje. El calzado puede tener un máximo de 8 clavos, de 7 mm de longitud y 2 mm de diámetro, para no dañar el hielo de la pista. El peso total, trineo y atleta, no debe superar los 115 kg en los hombres y los 92 kg en las mujeres. Para alcanzar el peso total máximo, se puede añadir lastre al trineo. Está prohibido añadir lastre al cuerpo de los atletas. Está prohibido cualquier elemento de dirección y cualquier sistema de freno del trineo, así como cualquier instalación hidráulica y neumática.

Las principales competiciones, además de los Juegos Olímpicos, son la Copa del Mundo y los Campeonatos del Mundo. En un principio, las competiciones internacionales estaban abiertas sólo a los hombres, pero entre finales de 1990 y 2002, el skeleton se tiñó de rosa y las mujeres entraron por pleno derecho en este deporte.

Bob

Un poco de historia
A menudo, el cine pone el deporte en primer plano. Como en el caso del bobsleigh, gracias a la película Elegidos para el triunfo, centrada en la participación del equipo nacional de bobsleigh de Jamaica en los Juegos Olímpicos de Calgary de 1988. El Bobsleigh ya era una disciplina conocida por el público, pero esta película tuvo el mérito de acercarla aún más a la gente, haciendo más humanos a esos atletas del hielo.

El deporte se inventó alrededor del año 1880 en Albany (Nueva York) y luego se introdujo en Suiza. Las primeras carreras se celebraron en carreteras cubiertas de nieve y las primeras competiciones tuvieron lugar en Davos, en 1883, y en San Moritz, en 1884. El primer club se fundó en 1897 y la primera pista construida específicamente para el bobsleigh se inauguró en 1902. Inicialmente, el equipo estaba formado por 5 o 6 personas, pero en 1930 se redujo a 2 o 4.

Los bobsleighs eran completamente de madera y, luego, se introdujeron los patines de acero. La Fédération Internationale de Bobsleigh et de Tobogganing (FIBT), actualmente conocida como International Bobsleigh & Skeleton Federation (IBSF), se fundó en 1923 y este deporte formó parte del programa de los Juegos Olímpicos de Invierno desde su primera edición en 1924. Inicialmente sólo se disputaba la carrera de bobsleigh de 4. El bobsleigh 2 se añadió en 1932, mientras que las competiciones femeninas hicieron su debut olímpico en 2002. Alemania es la nación que ha logrado más éxitos en el bobsleigh, incluyendo los Campeonatos Europeos y Mundiales, la Copa del Mundo y los Juegos Olímpicos.

La pista
El trazado para las carreras internacionales tiene una longitud mínima de 1.500 m (1.200 m en el caso de las pistas con refrigeración artificial) e incluye al menos cinco curvas, cuyo radio debe ser superior a 25 m. Cada curva se compone de una curva peraltada externa, unida a la recta de entrada y salida mediante una superficie inclinada denominada «cuchara», que se utiliza para facilitar la transición de la posición horizontal a la vertical. La parte superior de las curvas peraltadas es cóncava, para que el bobsleigh, impulsado por la fuerza centrífuga, no se salga fuera de la pista. El fondo de la pista está hecho de nieve batida y se riega por la noche para que se forme una capa gruesa de hielo perfectamente liso. La introducción de los sistemas de refrigeración artificial (el primero se construyó en Königssee, Alemania, en 1968) ha supuesto una revolución en este deporte, ya que los deportistas pueden entrenar en cualquier estación del año.

La línea de salida está formada por un tablero de madera que marca la entrada a la pista. Hay tres fases en la parte inicial de la carrera: a) la primera corresponde a un tramo casi plano (aproximadamente 1% de inclinación) de 15 m de longitud, seguida de otra, donde inicia el cronometraje, de unos 50 m de longitud; en este tramo, el bobsleigh, bajo el impulso de una acción coordinada y potente, acelera; b) la segunda corresponde a un tramo inclinado, por el que desciende el bobsleigh acelerando por efecto de la gravedad; c) la tercera corresponde al tramo largo, donde el vehículo alcanza la máxima velocidad posible.

La carrera
Un equipo de bobsleigh de 2 está compuesto por un piloto y un frenador, a los que, en el bobsleigh de 4, se añaden "dos laterales" cuya misión principal es ayudar en el empuje. No es raro que como laterales se utilicen deportistas de atletismo, sobre todo velocistas. Al comienzo de la carrera, la tripulación empuja el bob durante quince metros antes de subirse a bordo. Esta secuencia es extremadamente delicada e importante tanto porque tiene que dar energía positiva al vehículo (y no arrastrar el bob hacia atrás), como porque los corredores deben introducirse en el bob muy rápidamente respetando el equilibrio de las masas, que tienen que ser colocadas en el vehículo con precisión, sin afectar negativamente la trayectoria del bob, que en ese momento está fuera de las pistas y es muy sensible.

Al final de la carrera, cuando ha alcanzado su velocidad máxima, los deportistas saltan literalmente en el bob con movimientos perfectamente coordinados; cada uno se desliza por su respaldo y termina sentado. El piloto se pone en posición con las manos en la empuñadura de la dirección.

Durante la bajada, el primer componente del bob pilota el vehículo controlando la dirección con los tirantes provistos de empuñadura: es el jefe de la tripulación y necesita unas dotes excepcionales de frialdad, percepción visual y reflejos. El hombre de cola, llamado "frenador", debe dar, con ayuda del piloto, el empuje inicial en los 15 m de lanzamiento antes de la línea de salida; sólo toca los frenos después de haber cruzado la línea de meta, para facilitar la parada del vehículo. En el bobsleigh de 4, los otros dos componentes cooperan en el empuje inicial, y durante la bajada intentan mantener el vehículo en la trayectoria ideal realizando los movimientos corporales. Para que el descenso sea válido, la tripulación debe estar al completo cuando el bobsleigh cruza la línea de meta. Las carreras se celebran exclusivamente contrarreloj y en ellas participa una tripulación a la vez, según un orden establecido por sorteo. La clasificación se realiza en función de los tiempos de descenso (en centésimas de segundo) obtenidos en dos o cuatro pruebas, dependiendo de las condiciones meteorológicas y de las condiciones de la pista en el momento de la carrera. Las mujeres no empezaron a participar hasta 2002.

La velocidad en la fase de empuje es de unos 40 km/h; la velocidad máxima en descenso es de unos 135 km/h, en algunas curvas la tripulación está sometida a aceleraciones laterales iguales a cinco veces la aceleración de la gravedad (5g).

El equipo
El trineo de bob consiste en un bastidor metálico montado sobre dos pares de patines de acero y cubierto con un capó cónico, equipado con asas laterales para facilitar el empuje en la salida. El par de patines delantero se puede girar mediante un sistema de poleas y tirantes con asas, y permite conducir el vehículo incluso a velocidades muy altas; el par trasero está equipado con frenos de palanca que actúan sobre el hielo con una serie de dientes metálicos. Los bobs modernos combinan aleaciones de metales ligeros, patines de acero y cuerpos aerodinámicos de material compuestos. Los bobsleigh de competición deben tener una longitud máxima de 3,80 metros para el bobsleigh de 4 y de 2,70 metros para el bobsleigh de 2. En ambos casos, la anchura máxima es de 0,67 metros. El peso máximo (incluida la tripulación) es de 630 kg para el bobsleigh de 4 y de 390 kg para el bob de 2 . Se pueden añadir pesos de lastre para alcanzar los límites, ya que cuanto mayor sea el peso, más rápido será el vehículo.

La vestimenta de los deportistas es similar a la de las otras disciplinas de las que hemos hablado y consiste básicamente en un casco aerodinámico homologado y un traje aerodinámico de material técnico sin revestimiento. Los zapatos deben tener tacos pequeños que sirven para agarrarse al hielo durante la fase de empuje; su diámetro máximo debe ser de 1,5 mm y no pueden superar los 5 mm.

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